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¿Qué es el Fuego de San Telmo?

Aunque no he tenido la oportunidad de experimentar este maravilloso fenómeno natural, conozco a muchos pilotos que lo han contemplado no una, sino miles de veces; además, se cuenta que el fuego de San Telmo también puede aparecer en las puntas de los cuernos del ganado durante las tormentas eléctricas y en los objetos afilados en mitad de un tornado, pero no es el mismo fenómeno que el rayo globular, aunque pueden estar relacionados.

Como sabrás, nuestro planeta está rodeado por un vasto campo eléctrico que es el responsable de toda una serie de fenómenos luminosos de mayor a menor intensidad. Uno de ellos es el llamado fuego de Santeimo. Se trata de una descarga eléctrica visible a veces en el mástil de un barco, en las torres metálicas o en las partes salientes de los aviones, originada por la concentración del campo eléctrico atmosférico en dichas zonas y favorecida por la presencia de nubes y era considerado como un buen augurio por los marineros españoles durante la conquista de América.

Un amigo piloto me dijo “El fuego de San Telmo es como pequeños rayos que se ramifican en forma de árbol y en unos instantes, el fulgor desaparece tras un estampido sordo, como un golpe de tambor sin eco ni vibración”

El fuego de San Telmo es un meteoro ígneo que consiste en una descarga de efecto corona electroluminiscente provocada por la ionización del aire dentro del fuerte campo eléctrico que originan las tormentas eléctricas. Aunque se le llama «fuego», es en realidad un plasma de baja densidad y relativamente baja temperatura provocado por una enorme diferencia de potencial eléctrico atmosférica que sobrepasa el valor de ruptura dieléctrica del aire, en torno a 3 MV/m.

Este fenómeno toma su nombre de San Erasmo de Formia (Sanct’ Elmo), patrón de los marineros, quienes habían observado el fenómeno desde la antigüedad y creían que su aparición era de mal agüero; aunque otros marineros lo asociaban con una forma de protección de parte de su patrono. Los marineros españoles harían referencia a San Pedro González Telmo.

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El mismo sábado noche se vio el fuego de San Telmo, con siete velas encendidas, encima de la gavia. Con mucha lluvia y espantosos truenos. Quiero decir que se veían las luces que los marineros afirman ser el cuerpo de San Telmo, y le cantan muchas letanías y oraciones, teniendo por cierto que en las tormentas donde se aparezca nada puede peligrar.

Hernando Colón, Segundo viaje de Colón1
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